Elizabeth Short – Le mystère sans fin du meurtre du dahlia noir

Elizabeth Short
La mort horrible d’Elizabeth Short, 22 ans, a confondu les enquêteurs de Los Angeles à la fin des années 1940 et est restée un sujet d’intrigue dans les décennies qui ont suivi.

Vers 10 heures du matin, le 15 janvier 1947, Betty Bersinger poussait sa fille dans une poussette à travers la section Leimert Park du sud de Los Angeles quand quelque chose a attiré son attention au milieu des terrains vagues et vacants.

Un corps de femme nu, coupé à la taille, gisait juste à côté du trottoir, la blancheur austère de sa peau compensée par des cheveux noir de jais et des déformations comme les entailles creusées de chaque côté de sa bouche.

Bersinger s’est précipité chez un voisin pour appeler la police, déclenchant une frénésie qui a englouti plusieurs divisions du LAPD et des journalistes des journaux implacablement compétitifs de la ville, et a jeté les bases de ce qui est devenu l’un des cas non résolus les plus célèbres du pays.

Son identité a été déterminée avec l’aide d’un ancien télécopieur

Une autopsie a révélé que la victime avait péri à la suite de coups répétés au visage et de la perte de sang qui a suivi, de la bissection du torse et d’autres mutilations, au moins, après sa mort.

Quant à son identification, un rédacteur en chef de l’Examinateur a suggéré d’envoyer les empreintes digitales via le “Soundphoto” du journal – un ancien télécopieur – à un bureau à Washington, DC, où elles pourraient être transmises au FBI. Dans la soirée du 16 janvier, les autorités avaient fait correspondre les impressions à celles d’Elizabeth Short, 22 ans, qui travaillait auparavant dans une base militaire en Californie et avait une fois été arrêtée pour alcoolisme mineure.

Un appel téléphonique à la mère de Short dans le Massachusetts a apporté plus d’informations sur ses antécédents, tandis que des enquêtes à Long Beach, à proximité, ont révélé le crochet qui est devenu un aliment de base des premières pages : la victime était connue parmi ses connaissances sous le nom de “Black Dahlia”, un clin d’œil à son goût pour les robes noires et le film policier de l’année précédente The Blue Dahlia.

Elizabeth Short, connue sous le nom de « The Black Dahlia », et un homme non identifié, milieu des années 1940

Elizabeth Short, connue sous le nom de « The Black Dahlia », et un homme non identifié, milieu des années 1940
Le tueur a nargué les enquêteurs en envoyant les effets personnels de sa victime

Apparemment faisant des progrès dans l’affaire, les enquêteurs ont appréhendé le vendeur marié Robert “Red” Manley, qui a rencontré Short à San Diego et l’a déposée à l’hôtel Biltmore de Los Angeles le 9 janvier, date de sa dernière observation. Manley a identifié plus tard l’une des chaussures de la victime et un sac à main trouvés près de la scène du crime, mais ses alibis ont été vérifiés par ailleurs et il a été innocenté.

Fin janvier, une enveloppe étiquetée avec des mots découpés et la phrase « Le paradis est ici !» est arrivé au bureau de l’examinateur. À l’intérieur se trouvait une collection de documents personnels de Short, y compris son certificat de naissance, sa carte de sécurité sociale et un carnet d’adresses avec le nom « Mark Hansen » sur la couverture.

La police a retrouvé environ 75 hommes du livre, dont la plupart n’avaient rencontré que brièvement son propriétaire, ainsi que Hansen, un propriétaire de boîte de nuit à succès. Hansen a confirmé que Short s’était écrasé chez lui, une explication qui cadrait avec son profil en développement de vagabond qui comptait sur la sympathie des autres, et il a également été rapidement rayé de la liste des suspects.

Pendant ce temps, les autorités se sont retrouvées à passer au crible les lettres copiées du meurtrier présumé, à écouter de faux aveux et à faire le suivi d’autres crimes potentiellement liés, y compris le « meurtre au rouge à lèvres » de février 1947, mais se sont inévitablement retrouvés à la case départ.

Photographie d’une lettre de menace assemblée à partir d’un lettrage de journal adressé au “Los Angeles Herald-Express” et prétend avoir été écrite par l’assassin d’Elizabeth Short, Los Angeles, Californie, 1947
Une tentative bâclée de forcer une confession a conduit à une enquête du grand jury

Une nouvelle piste est apparue l’année suivante lorsque l’ancienne résidente de Los Angeles, Leslie Dillon, qui vivait alors en Floride, a contacté le service de police au sujet d’une connaissance qui aurait pu assassiner Short.

Croyant que Dillon était le tueur réel avec une double personnalité, le psychiatre du LAPD, le Dr Joseph Paul De River, l’a attiré vers l’ouest et a fait détenir des membres de la fameuse “Gangster Squad” du département pour lui extorquer des aveux. Le stratagème décidément illégal a été révélé lorsque Dillon a réussi à faire passer une note sur sa situation difficile par une fenêtre, alors que son supposé ami suspect imaginaire s’est avéré être tout à fait réel (et innocent).

L’incident a provoqué le procès de Dillon contre la ville et le lancement d’une enquête du grand jury en 1949, qui a examiné les efforts des forces de l’ordre et les preuves encore peu concluantes. Le jury a diffusé sans inculper un suspect, et l’année suivante, le court mystère a été jeté à la dérive dans le monde inférieur des affaires froides.

Les preuves concernant le meurtre d'Elizabeth Short éparpillées sur une table au bureau du procureur du district de Los Angeles, Los Angeles, Californie, 1947
Des preuves concernant le meurtre d’Elizabeth Short éparpillées sur une table au bureau du procureur du district de Los Angeles, Los Angeles, Californie, 1947 : une coupure de journal sur la mort du supposé fiancé de Short, l’acte de naissance de Short, une carte de visite, une lettre de menace rassemblée à partir d’un journal lettrage, un enregistrement des bagages d’un dépôt de bus Greyhound, un télégramme Western Union et plusieurs photographies de Short
Le meurtre est devenu un sujet littéraire populaire

Alors que ses fichiers ramassaient la poussière, la saga Black Dahlia a pris une nouvelle vie dans le monde littéraire. True Confessions (1977) de John Gregory Dunne, vaguement basé sur le meurtre, a été suivi par The Black Dahlia de James Ellroy (1987), les récits fictifs mais convaincants de ces œuvres et d’autres renforçant certains mythes peu flatteurs sur la vie personnelle de Short.

Une nouvelle culture d’écrivains a émergé bientôt révéler leurs relations personnelles au cas, en commençant par Janice Knowlton est largement éreinté Le papa était le tueur de Black Dahlia (1995). L’ancien détective du LAPD, Steve Hodel, a présenté un argument plus convaincant dans Black Dahlia Avenger : The True Story (2003) après avoir découvert que son père, George, avait été un suspect dans l’affaire. Cependant, le chercheur Larry Harnisch a creusé des trous dans ses évaluations et la crédibilité de Hodel en a pris un coup quand il a également affirmé que son père était le tueur du zodiaque.

L’auteur britannique Piu Eatwell a ensuite tenté de résoudre l’affaire avec Black Dahlia, Red Rose en 2017, qui a revisité les preuves contre Dillon et la possibilité d’une dissimulation du LAPD. Avec Hodel et Harnisch parmi ceux qui ont contesté ses découvertes, le livre a confirmé que le Saint Graal des mystères noirs continuerait de générer la controverse, ébranlant un public fasciné alors même qu’il résistait à tous les efforts pour en extraire une résolution définitive.

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